11 julio 2006

Bautizadas las dos nuevas lunas de Pluton

Fotografia de Plutón desde el Hubble


Finalmente se llamarán Nix e Hydra.

El par de lunas recientemente descubiertas que orbitan Plutón han sido ya bautizadas como Nix e Hydra por la Asociación Astronómica Internacional (IAU), encargada de aprobar los nombres celestiales.

Hasta el año pasado, los científicos pensaban que Plutón sólo tenía una luna, Charon. Pero en 2005 el Telescopio Espacial Hubble divisó los dos satélites a más del doble de distancia de Charon y mucho menos visibles.




Inicialmente el dúo se llamaba con los trabalenguas de S/2005 P2 y S/2005 P1. A principios de este año,los descubridores de las lunas, encabezados por Alan Stern del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado, enviaron su propuesta a la IAU.

Los nombres, con raíces de la mitología griega, fueron seleccionados en parte por sus iniciales, N y H, como tributo a la nave espacial New Horizons (Nuevos horizontes), dijo Stern el miércoles.

New Horizons despegó a principios del 2006 en una misión de nueve años a Plutón, el último planeta sin explorar del Sistema Solar. Stern es el principal investigador de la misión.

Originalmente, el grupo de Stern llamó Nyx -con y - a la luna.
Nyx es la diosa griega de la oscuridad e Hydra es la serpiente de nueve cabezas que resguardaba el infierno. Plutón es el dios romano del averno.

Pero debido a que un objeto cercano a la Tierra ya llevaba el nombre de Nyx, la IAU decidió escribirla con i latina para evitar confusión.

Este año, la IAU debatirá si Plutón debe seguir siendo considerado un planeta. El descubrimiento de un objeto helado ligeramente más grande que Plutón en el cinturón de Kuiper el año pasado reanimó la discusión sobre si degradar a Plutón o agregar otros planetas al sistema solar.